Tornando-se uma mulher de carreira de sucesso na Arábia Saudita



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Fotos: autor

Michele La Morte-Shbat decide deixar uma vida confortável em Washington D.C para se mudar para a Arábia Saudita.

“Eu nunca quis você aqui,” ele disse. “Quando eles me perguntaram, eu disse que vocês eram totalmente errados para o trabalho.”

Meu coração pulou uma batida. Olhei pasmo para os pedaços de carpete de malha marrom desgastado do escritório, a luz do sol da tarde filtrando-se pelas janelas do King Faisal Specialist Hospital (KFSH) em Riade, Arábia Saudita.

Era novembro de 2000. Poucos dias atrás, meu marido Bishara e eu tínhamos deixado uma vida quase idílica em Washington, DC, onde tínhamos compartilhado uma casa de cinco quartos completa com a necessária cerca de estacas brancas americanas, para vir para a Arábia Saudita.

Nosso voo do aeroporto Washington Dulles para Riade, na Arábia Saudita, durou quase 20 horas extenuantes, levando com ele nossos dois amados poodles de damasco, nossas 43 bagagens: nossa vida inteira. Cinco palavras ameaçavam tornar nossa jornada meio mundo sem sentido. Olhei para Abdullah, o homem que eu esperava conhecer como meu novo chefe, em seu Thobe e ghuttra, procurando seu rosto angelical, tentando compreender suas palavras sem deixar minhas emoções tomarem conta de mim. Eu estava preparado para deixar meu trabalho árduo ser reprimido por este burocrata de fala mansa?

Mudar-se para a Arábia Saudita não foi uma escolha que meu marido e eu tínhamos assumido levianamente. Depois de passar dezessete anos na agitação urbana da capital do país, comecei a notar uma espécie de inquietação em minha vida.

Tive uma vida pessoal feliz e gratificante com meu marido e amigos e gostava de meu trabalho e colegas de trabalho, mas não conseguia afastar a noção de que havia chegado a um platô; Eu me senti como se estivesse à beira de uma costa imaginária como a esposa de um marinheiro, desejando que um navio conhecido aparecesse no horizonte.

Lutei com a culpa por me sentir compelido a sair desta existência perfeitamente boa. Enquanto namorava Bishara, um cidadão cristão libanês nascido na Jordânia, conheci, o que me pareceu, a enigmática e esotérica região do Oriente Médio.

Dança de espada em festival em Riade

Fiquei curioso sobre aquela parte do mundo depois que nos casamos, sempre intrigado quando Bishara falava sobre sua infância e experiências de crescimento no exterior. Meu anseio - como uma febre baixa - por uma aventura cultural atingiu-me no final de 1999, quando me senti particularmente atraído pela inescrutável Arábia Saudita.

Não havia como negar o efeito que mesmo a mera menção do Reino teve sobre mim; minha mente voltou-se para imagens de palácios caiados de branco, ruas de paralelepípedos cheias de carroças de mercadores e mulheres régias envoltas em preto deslizando silenciosamente por praças arejadas. As fotos cintilavam como cenas de um filme ainda não concluído. Enquanto eu compartilhava meus sentimentos com Bishara, seus olhos normalmente alegres turvaram e sua testa ficou tensa. “Arábia Saudita, por que Arábia Saudita?” ele perguntou.

Eu não conseguia articular exatamente o porquê, eu simplesmente sabia que este era o lugar que eu precisava explorar neste momento. Quanto mais eu pensava na possibilidade de começar uma nova vida neste país misterioso, mais entusiasmado me sentia. Uma nova energia encontrada substituiu minha inquietação e, por fim, influenciou meu marido inicialmente relutante.

Pensei, talvez ingenuamente, que encontrar um emprego poderia ser a colina mais difícil de subir na transição desta vida. Por nove meses, meu marido e eu trabalhamos febrilmente para conseguir empregos na Arábia Saudita. Depois de uma viagem inicial ao Reino com o Conselho Empresarial EUA-Saudita em fevereiro de 2000, Bishara teve a sorte de encontrar um xeque saudita que gentilmente prometeu garantir um emprego para mim primeiro e depois para Bishara, pois as restrições de trabalho sauditas limitavam minhas perspectivas de emprego à academia, hospitais e bancos femininos.

Fiel à sua palavra, uma semana depois da conversa de Bishara por telefone com o xeque, recebemos um telefonema do King Faisal Specialist Hospital, uma instituição médica altamente conceituada no Oriente Médio com uma equipe bem treinada, solicitando meu currículo. Duas semanas depois, fomos notificados de minha nova posição como chefe de um departamento recém-criado no escritório financeiro.

Minha empolgação inicial durou pouco, substituída por dores de cabeça administrativas: inúmeros telefonemas para a gerência da KFSH sobre os detalhes do meu contrato de trabalho e salário, descobrindo a logística de trazer nossos dois poodles de damasco em miniatura conosco, repetidas viagens ao médico para o exames médicos exigidos e fornecimento ao hospital com relatórios de história criminal, formulários de visto e registros familiares.

Comecei a pensar que nossa nova vida na Arábia Saudita nunca se materializaria. Seja por pura força de minha determinação ou por uma série de golpes de sorte, mesmo assim me encontrei a milhares de quilômetros da única casa que conheci, conhecendo meu novo empregador.

“Abdullah”, comecei, finalmente encontrando minha voz. “Vim aqui para trabalhar em equipe, para trabalhar duro e ajudar seu departamento a ser o melhor possível.” Um lampejo de remorso passou pelo rosto de Abdullah. "Bem", ele respondeu, "eu realmente não acho que você tenha a formação adequada para fazer parte do nosso grupo."

Com minha determinação crescendo, eu perseverei. “Abdullah, estou interessado em aprender e estudo rápido; Tenho certeza de que qualquer fraqueza que eu tenha pode ser superada. ”

Abdullah me lançou um olhar severo e interrogativo e então deu as costas abruptamente, caminhando pelo corredor. Permaneci enraizado no local, sem saber o que acabara de acontecer. Vários minutos se passaram e nem Abdullah nem outro superior pareceram me "escoltar" educadamente para fora do prédio; Comecei a perceber que meu trabalho permanecia intacto e soltei um leve suspiro de alívio.

Edifício KFSH onde o autor trabalhou

Nunca houve um momento em que eu não tivesse consciência de ser uma mulher profissional e trabalhadora na Arábia Saudita. O Oriente Médio e seus costumes receberam uma enorme atenção nos últimos oito anos. Admito minha curiosidade e apreensão antes de viajar para o Reino, revirando mitos e rumores que ouvi sobre as regras e regulamentos rígidos impostos às mulheres.

Embora certamente tivessem boas intenções, amigos e familiares não tinham falta de opiniões e (eu logo aprenderia) fatos errôneos ou sensacionalistas sobre a “trágica” situação das mulheres no Reino. Eu estava determinado, no entanto, a começar minha nova vida com uma mente completamente aberta e aprender tanto sobre mim mesmo quanto sobre a cultura por meio dessa nova experiência.

Respirei suavemente enquanto caminhava pelo corredor do escritório no meu primeiro dia de trabalho. Para minha surpresa e alívio, duas jovens sauditas me cumprimentaram prontamente, oferecendo-me café com cardamomo, uma bebida popular com um sabor picante, picante e doce, que serviu como uma pausa bem-vinda em meus primeiros dias frenéticos no Reino.

Meus colegas sauditas eram cordiais, mas menos familiares, oferecendo-me suaves apertos de mão e reservas de aço. Essa recepção me deixou um pouco perplexo, pois estava acostumado a cumprimentos casuais seguidos da necessária “conversa fiada” típica dos ambientes de trabalho americanos.

Nas semanas que se seguiram, fiquei agradavelmente surpreso ao notar que essa relação de trabalho aparentemente contida com meus colegas sauditas do sexo masculino deu lugar a uma associação quase familiar; Fui chamada de “irmã”, o que me deu um certo nível de respeito. Com o tempo, até meu chefe, Abdullah, tornou-se um bom amigo e quase irmão de Bishara e de mim, ajudando-nos em algumas provações pessoais angustiantes e situações perigosas.

Em minhas primeiras semanas no hospital, descobri que estava aprendendo mais do que apenas meu novo emprego; os aspectos do trabalho que eu considerava naturais nos EUA de repente tornaram-se completamente novos. A etiqueta profissional, por exemplo, assumiu um significado totalmente diferente neste novo local de trabalho, e tive que reaprender um conjunto diversificado de protocolos apenas para me encaixar.

Às vezes, eu me encontrava agindo levemente em torno dos papéis culturais e tradicionais para mulheres e homens e as interações apropriadas entre os dois. Se eu fosse uma das duas mulheres em uma reunião com predominância de homens, não haveria um código de comportamento específico; Eu me sentia confortável sentado onde queria e me expressando livremente. As mulheres, principalmente as expatriadas ocidentais, também tiveram permissão para mais informalidade ao interagir sobre questões relacionadas ao trabalho individualmente com um colega de trabalho saudita.

Era importante, no entanto, que a discussão se concentrasse no trabalho e não na esfera pessoal. Em outras ocasiões, como no momento em que recebemos um novo Diretor do Grupo de Finanças ou quando um grupo de homens e mulheres em uma sala de conferências comemorava a aposentadoria de um colega, a tradição ditava que mulheres e homens permanecessem segregados.

Foi durante essas ocasiões que me vi fazendo um esforço consciente para respeitar os costumes do país anfitrião. Houve momentos em que instintivamente senti vontade de caminhar até um colega de trabalho saudita agrupado com outros colegas do outro lado da sala para discutir um assunto profissional específico, e tive que me conter. Nessas ocasiões, eu me sentia particularmente nostálgico pela fácil circulação entre meus colegas de trabalho nos Estados Unidos

Meu papel como supervisor de homens árabes, incluindo cidadãos sauditas e libaneses, também exigiu alguns ajustes mentais de minha parte, deixando-me mais do que curioso e ansioso.

Semelhante à minha personalidade profissional que assumi nos Estados Unidos, achei importante transmitir por meio de minhas declarações e ações que eu era um jogador de equipe e um profissional. Se houvesse problemas com meus subordinados árabes do sexo masculino com uma chefe americana, esses sentimentos não foram expressos verbalmente ou não.

Meu companheiro de equipe saudita, Saad, era inteligente e extremamente educado e respeitoso. Nossa associação de trabalho evoluiu para uma relação supervisor / subordinado mais tradicional, tornando-a menos familiar do que a relação de trabalho que eu compartilhava com meus colegas sauditas de fora do meu grupo. Também lutei com o assunto de meu subordinado libanês, que havia trabalhado para algumas empresas americanas proeminentes nos EUA e regularmente solicitava a Abdullah para meu trabalho. Felizmente, eu havia encontrado uma situação semelhante vários anos antes com um subordinado ambicioso quando era gerente financeiro do governo dos Estados Unidos.

Festival em Riade

As responsabilidades e complexidades da gestão parecem transcender as divisões culturais ou de gênero. Em ambos os casos, comecei a me concentrar em promover um equilíbrio entre o conceito de esforço de equipe e manter linhas claras de autoridade.

Além dos "altos e baixos" inerentes a qualquer local de trabalho, havia algumas diferenças óbvias entre os Estados Unidos e Riad, como a semana de trabalho de sábado a quarta-feira, as leis que restringiam as mulheres de dirigir para o trabalho (ou em outro lugar) e o cheiro de bakhour (incenso) flutuando ao longo dos corredores.

Outros costumes menos transparentes me deixaram um pouco perplexo. Aprendi rapidamente, por exemplo, sobre o hábito masculino saudita de deixar as portas se fecharem atrás deles, independentemente de quem os seguisse, enquanto eles caminhavam rapidamente pelos corredores do complexo do hospital. Com o tempo, percebi que mesmo as mulheres não mantinham as portas abertas umas para as outras.

Meu marido explicou que os sauditas provavelmente desejavam evitar quaisquer gestos possivelmente interpretados como flerteiros ou inadequados. Ironicamente, embora eu regularmente pedisse aos homens nos Estados Unidos que passassem por uma porta antes de mim em um esforço para reforçar a noção de igualdade de gênero, percebi que sentia falta dessa cortesia ocidental comum quando me movia pelos corredores da KFSH.

Outra prática que aprendi a incorporar rapidamente foi usar a frase “inshallah” ou “se Deus quiser” em meu discurso diário, tanto em ambientes sociais quanto profissionais. Os expatriados aprendem sobre esse neologismo poucos dias após sua chegada ao Reino. “Inshallah” segue muitos pensamentos expressos, desejos, perguntas e respostas. A frase é tão comum que se enraíza no vernáculo do expatriado comum.

“Podemos nos encontrar hoje às 13h?” “Inshallah”, vem a resposta. Ou: “Você acha que podemos terminar esse relatório até o final do dia?” Sem hesitar, a resposta é "inshallah". Um dia, quando meu marido e eu estávamos voltando correndo para o trabalho depois de uma consulta médica, nos encontramos no meio de um elevador lotado.

O elevador parou no segundo andar e um senhor do lado de fora perguntou se o elevador estava subindo; vários de nós responderam automaticamente, "inshallah." Não demorou muito para que eu me descobrisse dizendo "inshallah" em reuniões ou durante uma conversa no local de trabalho.

Apesar de minha às vezes íngreme curva de aprendizado para me acostumar com meu novo local de trabalho, os dias passaram rapidamente até que eu mal conseguia me lembrar de minha rotina diária de trabalho nos Estados Unidos. Embora minha agenda tivesse um ritmo semelhante de prazos e reuniões, as horas de trabalho eram agradavelmente pontuadas com momentos gratificantes de tempo de inatividade - não o mesmo tipo de pegar uma xícara de café e ficar parado assistindo nossos relógios - momentos de bate-papo que eu conhecia muito bem por experiência própria e de amigos.

A cultura corporativa árabe permite, na verdade encoraja você, tirar um tempo do seu dia para se dedicar à conexão uns com os outros em um nível mais sociável. Geralmente isso acontece, descobri para meu amplo prazer, com um calmante chá de menta ou café com cardamomo servido com tâmaras ou doces árabes.

Vindo de um ambiente corporativo menos preocupado com este aspecto do desenvolvimento profissional, não percebi como é vital realmente desacelerar no decorrer do dia até que trabalhei em meu primeiro grande projeto para o hospital, alguns meses depois de meu contrato .

Piquenique de expatriados fora de Riade

Em janeiro de 2001, a equipe que supervisionei tornou-se responsável por um novo processo de orçamento automatizado. Apesar do ritmo frenético e das frustrações intrínsecas à implementação de qualquer novo processo, era raro passar um dia sem ser oferecido o café árabe.

Uma tarde, minha cabeça enterrada em uma pilha de relatórios e meus pensamentos distraídos por uma apresentação que se aproximava no dia seguinte, uma colega de trabalho saudita apareceu pela porta do meu escritório.

"Michele", ela chamou. "Por favor, venha até minha mesa, fiz um chá de menta esta manhã que gostaria de compartilhar com vocês."

Meu primeiro impulso foi recusar: havia os preparativos finais para minha grande apresentação financeira na manhã seguinte; como eu seria capaz de terminar tudo com esse impacto no meu tempo crítico de trabalho? No entanto, eu entendia a importância da interação humana no local de trabalho árabe e sabia que recusar esse tipo de convite era considerado rude.

Eu criei um sorriso e relutantemente segui minha colega até seu escritório dividido. Ao entrar, encontrei outra mulher já sentada em um canto, vestida com um traje típico de hospital para mulheres sauditas: uma saia longa que caia abaixo dos tornozelos, sua blusa posicionada no alto do pescoço, um lenço preto adornando sua cabeça e um longo jaleco branco completando o conjunto.

Eu mal tive um momento para encontrar minha própria xícara quando as mulheres começaram a brincadeiras animadas. A conversa sobre nosso projeto financeiro atual foi intercalada com uma conversa mais casual sobre a escolaridade de seus filhos ou o que a governanta poderia preparar para o jantar naquela noite.

O bate-papo e o chá de menta aromático me embalaram, como faria no futuro, para uma apreciação daquele instante específico no tempo; Percebi que havia questões de vida tão, senão mais, importantes quanto as tarefas à mão na rotina de trabalho diária.

O próprio complexo do hospital realmente ajudou a superar essa divisão entre trabalho e vida de algumas maneiras interessantes e inesperadas. Sua vasta propriedade atendia a mulheres solteiras expatriadas, principalmente enfermeiras, oferecendo uma grande variedade de amenidades. De mercearias e lojas de flores a uma pista de boliche, correios e Dunkin ’Donuts, o terreno incluía tudo que uma garota ocidental comum precisava para se sentir em casa, minimizando sua exposição aos costumes desconhecidos do Reino.

Na maioria dos dias, essas muitas instalações, combinadas com a composição geral da equipe, tornavam fácil confundir as instalações do hospital com uma pequena cidade ou comunidade planejada. Navegar nas prateleiras de revistas no supermercado sempre me trouxe de volta à realidade. Um marcador de magia negra apagou os braços nus, pernas e decote das modelos nas capas das revistas.

Minha espinha se contraiu quando abri pela primeira vez uma das revistas femininas para encontrar cada uma das fotos das jovens modelos com braços e decote enegrecidos semelhantes; cada revista que folheei era a mesma. Mais tarde, descobri que um dos deveres informais do mottawah, ou polícia religiosa, envolvia proteger a comunidade até mesmo dos menores indícios de sexualidade.

Este tipo de aparentemente sem sentido mottawah A atividade fornecia alimento para risadas inquietas e longas discussões sobre nossas experiências mútuas não convencionais no Reino em reuniões de expatriados nos finais de semana ou festas noturnas. Muitas das minhas amigas expatriadas solteiras que permaneceram na Arábia Saudita por um longo período de tempo finalmente chegaram à conclusão de que as recompensas financeiras e as experiências profissionais e pessoais únicas obtidas na vida no Reino superavam as preocupações com as buscas excêntricas e desconcertantes do mottawah.

Embora os mottawah não fossem permitidos nas dependências do hospital, fiquei atento às minhas roupas, especialmente para o trabalho. Nos Estados Unidos, eu poderia ter decidido minha roupa para o dia nos preciosos minutos entre secar meu cabelo e descer as escadas para comer alguma coisa. Embora minhas opções de roupas fossem mais limitadas no Reino, meus primeiros dias na KFSH me mostraram dedicando um tempo significativo para escolher roupas que respeitassem os rígidos costumes culturais e profissionais.

Durante minha indução no KFSH, eu meio que esperava ser saudado com uma frota bem dividida de mantos e ternos. Em vez disso, mulheres ocidentais como eu tiveram permissão de renunciar à abaye negra no terreno do hospital; fomos fortemente aconselhados, porém, a ter os braços e joelhos cobertos, e blusas decotadas eram estritamente proibidas.

Quando estão fora do hospital, as mulheres ocidentais costumam usar abaye; em alguns shoppings, eles são obrigados a usar um lenço na cabeça ou arriscam um encontro com o "mottawah". Em circunstâncias extremas, uma mulher ou seu marido, que aos olhos do "mottawah permitia que ela se vestisse de forma indecente, pode enfrentar a prisão.

Como a maioria das outras expatriadas, eu normalmente usava uma saia ou calça de panturrilha (ou mais longa) e um longo jaleco branco para trabalhar. A moda dos meus colegas, no entanto, refletia a diversidade cultural e estilística no local de trabalho. A saudita que trabalhava no balcão de passaportes estava completamente coberta de preto, seus olhos, duas poças de carvão, olhavam para mim. Sua colega de trabalho sudanesa em uma estação próxima usava um sarongue colorido amarelo e azul e cobria a cabeça que expunha todo o rosto desarrumado, deixando mechas de cabelo aparecendo sob o lenço.

No hospital, as mulheres libanesas se destacaram em total contraste com todas as outras, não apenas nos trajes, mas também em sua atitude confiante; essas mulheres usavam calças justas, cabelos imaculadamente penteados e maquiagem meticulosamente aplicada, demonstrando seu conhecimento das últimas tendências da moda. As mulheres libanesas seguiram o mesmo tipo de costumes culturais que outras mulheres árabes, como cobrir seus braços e pernas enquanto estavam no hospital e usar abaye e lenço de cabeça em público (com seus rostos expostos) quando fora das instalações do hospital.

No entanto, parecia que havia um entendimento implícito no mundo árabe que concedeu às mulheres libanesas mais liberdade na moda. É concebível que essa inconformidade se deva ao afluxo regular de turistas da Europa Ocidental ao Líbano durante sua época de ouro na década de 1960 e início de 1970, antes da guerra civil, quando era conhecida como "a Paris do Oriente Médio".

Em qualquer caso, ficou cada vez mais claro para mim que as mulheres de países do Golfo, como Arábia Saudita, Kuwait e Bahrein eram claramente mais reservadas e recatadas no vestuário e comportamento em ambientes públicos do que as mulheres de países fora do Golfo, como Líbano, Síria , Egito e Jordânia. Logo descobri que, apesar da divergência nos estilos e na apresentação das roupas, as mulheres não eram normalmente o objeto de olhares ou olhares indesejados que às vezes chegam aos locais de trabalho ocidentais dominados por colegas homens.

A autora e sua família

Na verdade, grandes esforços foram tomados para proteger as mulheres dessa atenção indesejada; Os escritórios das mulheres árabes nunca foram posicionados ao longo de um corredor principal, e algumas mulheres até penduraram cortinas nas entradas de seus escritórios divididos.

À medida que fui me acostumando com meu novo ambiente profissional e ajustando meu comportamento e aparência para me encaixar, um aspecto particularmente surpreendente do local de trabalho saudita continuou a me fascinar: a relação entre as mulheres e seus cabelos.

Pode parecer trivial para as mulheres ocidentais que não conseguem pensar em seus cabelos além de se preocupar com sua limpeza, bagunça ou crespo, mas as mulheres sauditas experimentam seus cabelos de uma maneira completamente diferente. No Reino, existem costumes rígidos sobre a exibição pública do cabelo das mulheres, e as mulheres sauditas exercem muita atenção para manter os cabelos cobertos, com poucas exceções.

Lembro-me claramente de correr para o banheiro cedo uma manhã antes de uma reunião e topar com minha colega de trabalho, Amal, salpicando seu rosto com um pouco de água, seus cachos cor de corvo brilhantes livres dos limites do lenço de cabeça obrigatório. Os banheiros eram um dos poucos locais de trabalho onde uma mulher saudita se sentia segura e protegida o suficiente para descobrir o cabelo.

Os cafés da manhã de quarta-feira da mazza libanesa que incluía montes de homus e babaganoush, pão sírio recém-assado, tabouli, fattoush e conversa animada atrás de portas fechadas de salas de conferência foram outro. Embora eu geralmente me sentisse estranha ao notar uma mulher saudita descobrir o cabelo, como se eu estivesse me intrometendo em um momento particularmente privado e íntimo, inevitavelmente achei difícil desviar o olhar.

Apesar do lenço de cabeça onipresente, as mulheres árabes se esforçam ao máximo para pentear seus cabelos com base na raiva atual, geralmente usando cortes da moda e mechas da moda. Algumas dessas mulheres tinham uma aparência particularmente requintada, com seus penteados luxuosos emoldurando as piscinas de ébano de seus olhos.

Em outra ocasião, Aisha, também uma colega de escritório, entrou em meu escritório e olhou em volta furtivamente, certificando-se de que não estávamos sendo observados, antes de tirar o lenço de cabeça. Seu cabelo castanho escuro ondulado espalhou-se pelo rosto, e ela perguntou se eu gostava de seu novo corte de cabelo. “Oh, sim, parece ótimo,” eu afirmei. “Sabe, Michele, você realmente deveria tentar colocar mechas em seu cabelo como Alia”, brincou Aisha. “Os destaques realmente destacariam seu rosto.” Meu coração se encheu de humildade; isso de uma mulher que, em público, fora do terreno do hospital, não só era obrigada a cobrir o cabelo, mas também o rosto.

Trabalhando “ombro a ombro” com minhas contrapartes sauditas, descobri que elas apreciavam muito suas oportunidades de carreira, eram extremamente trabalhadoras e permaneciam intensamente disciplinadas, especialmente aquelas sem filhos pequenos.

Muitas vezes me senti como uma mãe substituta ou irmã mais velha para algumas das mulheres sauditas mais jovens, uma das quais até passava em meu escritório regularmente para discutir alguns de seus desafios conjugais mais particulares, que invariavelmente a maioria das mulheres enfrenta. “Meu marido não está passando tempo suficiente comigo”, ela se preocupou em uma ocasião. “Às vezes ele sai com outros homens e não me diz para onde está indo ou o que está fazendo”, acrescentando “Sinto que talvez ele não me ame mais e não esteja interessado em mim”.

Admito que às vezes me sentia desequilibrado durante esses encontros, feliz, mas assustado com esse nível de confiança de um colega de trabalho; Não me lembrava de ter tido esse tipo de discussão íntima no local de trabalho americano. “O casamento é complexo e desafiador”, comecei timidamente, tentando dar meu melhor conselho ao Dr. Phil. “Tem seus 'altos e baixos', e há alguns momentos durante o casamento em que o homem e a mulher se sentem um pouco distantes um do outro. Você apenas tem que nutrir o casamento como se fosse regar uma flor para garantir que ela cresça e permaneça saudável. ”

Ela permaneceu inexpressiva, mas eu vislumbrei um lampejo de compreensão antes que ela fugisse para atender o telefone que tocava incessantemente em seu escritório no corredor. Sempre me senti honrado em ser um colega e amigo de confiança durante esses momentos. O profissionalismo de meus empregadores americanos se adequava aos objetivos de minha carreira, mas depois de me familiarizar com essa cultura de trabalho mais familiar, percebi quantos escritórios nos Estados Unidos, por sua própria natureza, desencorajam esse tipo de interação pessoal.

A terrível tragédia de 11 de setembro de 2001 certamente desafiou alguns de meus relacionamentos iniciais com meus colegas de trabalho sauditas. Os acontecimentos daquele dia deixaram Bishara e eu emocionalmente exaustos e bastante desencorajados, pois os relatórios iniciais implicaram o envolvimento saudita nos ataques.

Quando entrei provisoriamente no escritório no dia seguinte, Abdullah se aproximou cautelosamente e perguntou: "Você está bem, Michele?" acrescentando “Sinto muito pelo que aconteceu.” Ele continuou: “Espero que ninguém que você conheça tenha sido ferido ou afetado”. Eu disse a Abdullah que apreciava sua preocupação e senti um pouco de alívio por não haver hostilidades contra mim.

KFSH, como muitos lugares no Reino, certamente tinha suas facções que discordavam das políticas americanas, e fiquei apreensivo quando foi confirmado que os sauditas participaram da perpetuação dos ataques.

No entanto, fiquei surpreso em um final de tarde, várias semanas após o 11 de setembro, quando Samer, um gerente financeiro saudita e colaborador de um de meus relatórios, se irritou quando expressei preocupação com os americanos que viviam na Arábia Saudita. Ele exclamou: "Michele, se alguém tentar chegar perto de você, qualquer pessoa, vou me colocar entre você e eles". Ele parou por um momento e continuou "E eu sei que seus colegas de trabalho fariam o mesmo." O gesto de Samer me deixou mudo por uma fração de segundo; Eu mal consegui dizer "Obrigado, Samer". Apesar de minha persistente apreensão, naquele momento tive um renovado senso de fé na humanidade.

Muitos de meus amigos nos Estados Unidos ainda se perguntavam sobre minha escolha duvidosa, temendo que eu tivesse trocado uma cultura de trabalho competitiva por outra com desafios adicionais improváveis. Eles mandavam e-mails regularmente com perguntas intermináveis: Como eu estava lidando com isso? Senti falta da família e dos amigos? Como consegui trabalhar sob tais (eles imaginaram) condições estritas e estéreis?

Apreciei muito a preocupação deles, mas assegurei-lhes que estava prosperando a cada nova descoberta. No meio do que estava se tornando uma transição de vida gratificante e produtiva, mais mudanças se seguiram: Meu coração afundou no final da primavera de 2003, quando descobrimos que Bishara tinha uma condição médica com risco de vida.

Pensamos em tratar Bishara nos EUA, mas depois de muita deliberação, percebemos que Bishara receberia cuidados médicos de "alto nível" de médicos da KFSH que estudaram em algumas das melhores instituições médicas do mundo. Eu não estava apenas gravemente preocupada com meu marido, mas também ciente de como isso poderia afetar meus arranjos de trabalho. Eu me vi no escritório de Abdullah novamente, esperando negociar com suas boas graças.

"Abdullah", comecei, enquanto fechava a porta do escritório atrás de mim, um caroço se formando na minha garganta "Bishara vai ficar no hospital por um longo período de tempo e vou precisar de uma licença. agendar com você para que eu possa dividir meu tempo entre o trabalho e o tempo com Bishara. ”

Antes que eu pudesse continuar, Abdullah interrompeu: “Michele, enquanto Bishara está no hospital, eu não sou seu chefe, Bishara é seu chefe. Sempre que Bishara quiser que você saia do trabalho, tire uma folga; e não vou cobrar nenhuma folga enquanto Bishara estiver no hospital! ”

Ele deve ter visto a incerteza no meu rosto, porque acrescentou: "Está tudo bem, vá ver Bishara. Ele precisa de você! ” Meus olhos se encheram de lágrimas e meus membros tremeram quando me aproximei para apertar a mão de meu gracioso benfeitor, o mesmo homem que causou uma impressão tão dura em mim quando cheguei.

Não pude deixar de refletir sobre o quão longe minha relação de trabalho com Abdullah havia chegado nos curtos anos em que estive na KFSH devido, pelo menos em parte, ao meu próprio crescimento pessoal e profissional enraizado nesta experiência cultural incomparável. Meu encontro inicial com Abdullah em novembro de 2000 me deixou entorpecido e certo de que meus melhores esforços para contribuir para o sucesso financeiro do hospital seriam frustrados a cada passo.

Na época, pensei que talvez fosse verdade o que eu tinha ouvido nos Estados Unidos sobre as mulheres não respeitarem ou receberem tratamento injusto por parte dos homens no Oriente Médio. Naquele instante, questionei minha decisão de deixar minha vida confortável em Washington, DC, por esta vida incompreensível e estranha no Reino.

No entanto, o apoio inabalável de Abdullah a mim e a meu marido durante este tempo de crise (e em outros projetos e empreendimentos ao longo de meu tempo na KFSH), simplesmente afirmou que eu estava onde pertencia: em uma comunidade única de indivíduos que tinham tanto a ensine-me como tive que ensiná-los.

Certa noite, por volta do aniversário de meu primeiro ano na KFSH, exausta até os ossos depois de mais de doze horas por dia no escritório, virei meus olhos turvos para Abdullah quando ele passou pela porta do meu escritório.

“Sabe, Michele”, ele exclamou, “você é a única pessoa em nosso grupo que eu sei que quando eu der uma tarefa a ela, vai fazer o trabalho direito!” Meus joelhos quase dobraram com o elogio inesperado. Respirando fundo, apenas sorri dizendo "Abdullah, acho que é hora de uma xícara de chá."

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